Chez la femme, le sein est composé de glandes mammaires et de canaux galactophores qui sont entourés de tissu graisseux et de tissu conjonctif. Une croissance anarchique des cellules dans l'un ou l'autre de ces tissus peut provoquer le cancer du sein.

Le cancer du sein est la forme de cancer la plus répandue chez la femme. Il survient généralement à un âge plus précoce que les autres types de cancer, la crise cardiaque et l'accident vasculaire cérébral. Le risque de cancer du sein s'accroît de façon spectaculaire avec l'âge : à 25 ans, le risque d'atteinte est inférieur à 1 sur 1000. À 50 ans, l'incidence est de 1 cas sur 63 femmes et, à 75 ans, elle est de 1 sur 15. Le cancer du sein est rare chez l'homme, où il représente environ 3 % de tous les cas.