Les allergies sont causées par une réaction exagérée du système immunitaire à une substance normalement inoffensive. Cette substance, appelée allergène, existe sous une multitude de formes, du pollen d'un certain type d'arbre à un des ingrédients d'un médicament, des squames d'un chiot à un aliment comme l'arachide. Tout le monde ne souffre pas d'allergies. Mais parmi ceux qui en souffrent, certains sont allergiques à une chose en particulier, tandis que d'autres réagissent de façons très diverses à nombre de différents allergènes.

Les allergies saisonnières d'extérieur (rhinite allergique saisonnière) et les allergies d'intérieur qui durent toute l'année (rhinite allergique perannuelle) sont parmi les allergies les plus courantes. Les personnes qui éternuent et reniflent durant certaines périodes de l'année seulement doivent leurs symptômes au pollen. Le pollen des arbres prolifère au printemps, tandis que le pollen des graminées et des mauvaises herbes prend la relève à la fin de l'été et au début de l'automne. Les allergènes d'intérieur comme la poussière, les moisissures, et les squames d'animal peuvent irriter les yeux, le nez et la gorge l'année durant.