Description

Le rhume, aussi appelé rhinite infectieuse, est une infection virale du nez et de la gorge. Les médecins disent que c'est une affection qui évolue spontanément vers la guérison en suivant son cours normal.

Pour la plupart des personnes, les rhumes sont relativement sans danger, mais ils ont toutefois des répercussions sociales et économiques non négligeables. On leur attribue 40 % du temps de travail perdu et 30 % de l'absentéisme scolaire. Leurs symptômes s'atténuent normalement au bout de 1 semaine, mais ils peuvent parfois durer jusqu'à 2 semaines.

Il y a plus de 200 virus du rhume différents. Les plus courants sont les rhinovirus, qui sont responsables d'environ 40 % des rhumes touchant l'adulte. La fréquence du rhume est plus élevée entre l'automne et le début du printemps, alors que les gens ont tendance à rester à l'intérieur, ce qui facilite la propagation du virus.

Causes

Le rhume banal est infectieux et peut donc être transmis d'une personne à l'autre. En moyenne, un adulte aura 2 à 4 rhumes par an, le plus souvent en hiver. Les nourrissons, dont les défenses immunitaires ne sont pas encore constituées, peuvent en avoir jusqu'à 8 ou 10 par an. Quant aux enfants âgés de moins de 6 ans, d'âge préscolaire, ils en attrapent en moyenne 6 ou 8 par an.

Le virus du rhume est aisément transmis par les fines gouttelettes émises lorsqu'une personne infectée éternue ou tousse. Le contact de main à main est une autre voie de transmission. Comme les virus du rhume peuvent continuer à vivre plusieurs heures sur les surfaces dures, ils peuvent envahir votre organisme si vous portez les mains à vos yeux, à votre nez ou à votre bouche après avoir ramassé un objet, tourné une poignée de porte ou saisi un téléphone qu'une personne enrhumée a récemment manipulés.

Le temps froid, ne nous rend pas plus susceptibles à un rhume.

Symptômes et Complications

Les virus du rhume envahissent les muqueuses qui tapissent l'intérieur de la bouche, de la gorge et du nez. Les symptômes du rhume font leur apparition quand les muqueuses infectées deviennent enflées ou enflammées.

Ces symptômes évoluent dans un intervalle de 1 à 3 jours environ et le rhume peut durer 7 à 14 jours. Voici les manifestations classiques du rhume:

  • un mal de gorge ou une gorge sèche et irritée;
  • l'écoulement ou la congestion du nez;
  • des éternuements causés par la congestion nasale;
  • un mal de tête attribuable à la congestion;
  • une douleur de l'oreille liée à la congestion nasale (qui touche plus fréquemment les enfants que les adultes);
  • une légère fièvre accompagnée de frissons (plus fréquente pour les enfants que pour les adultes);
  • une toux, habituellement sèche au début, mais s'accompagnant éventuellement d'expectorations et de flegme;
  • une sensation de fatigue.

Le rhume peut aggraver les symptômes d'autres affections comme l'asthme et les maladies pulmonaires obstructives chroniques (MPOC). Un rhume peut aussi mener à une bronchite bactérienne, à une pharyngite, à une pneumonie ou à une otite, surtout quand une personne est déjà atteinte d'une affection pulmonaire.

Il n'est pas certain que la fatigue, le stress, une mauvaise alimentation ou une santé affaiblie entraînent des rhumes plus fréquents ou plus graves. Les aînés semblent cependant avoir des rhumes plus graves.

Les virus du rhume peuvent aussi infecter d'autres parties de l'organisme, comme l'œil qui peut être touché par une infection dite  « œil rose » (une conjonctivite légère). Les enfants y sont particulièrement sujets, car ils ont tendance à essuyer leur nez avec leurs mains puis à se frotter les yeux.

Diagnostic

Un reniflement ne nécessite pas habituellement une consultation médicale. Vous pouvez facilement poser le diagnostic de rhume vous-même, car il s'agit d'une affection très banale. Par contre, beaucoup de personnes pensent avoir une grippe alors qu'elles ont tout simplement un mauvais rhume.

En fait, la grippe se distingue facilement du rhume par des symptômes aussi caractéristiques qu'une forte fièvre et des courbatures. En outre, elle ne s'accompagne généralement pas d'un nez bouché ou qui coule.

Il est important de ne pas confondre les symptômes causés par certaines affections comme la pharyngite ou les infections bactériennes pulmonaires (par ex. la pneumonie) avec ceux d'un simple rhume. Si vous commencez à ressentir des symptômes qui ne sont pas typiques du rhume banal - comme une toux s'accompagnant d'expectorations brunâtres, ou un grand mal de tête, une forte fièvre ou des maux d'oreille particulièrement intenses - vous pourriez avoir une infection plus grave. Dans ce cas-là, vous devriez consulter votre médecin. Si jamais vos symptômes ne s'amélioraient pas au bout de 10 à 14 jours, il serait bon de prendre rendez-vous chez votre médecin.

Traitement et Prévention

Nous n'avons pas encore trouvé le moyen de tuer les virus à l'origine du rhume banal. Étant donné que les rhumes sont des affections causées par des virus, les antibiotiques ne les combattent pas efficacement. Les antibiotiques ne sont utiles qu'en cas d'infections bactériennes et quand un rhume se complique et entraîne une infection bactérienne, c'est alors que la personne touchée peut avoir recours aux antibiotiques.

Même s'il n'existe pas de traitement curatif du rhume, vous pouvez utiliser des stratégies d'adaptation et médicamenteuses qui atténueront vos symptômes et le désagrément qu'ils engendrent, notamment si vous :

  • gardez le lit 1 jour ou 2. Vous vous sentirez mieux et même si le rhume ne disparaît pas plus rapidement, au moins vous éviterez de le transmettre à votre entourage;
  • restez au chaud et buvez beaucoup de liquide. Les boissons chaudes (comme le bouillon de poulet) peuvent soulager un peu la congestion;
  • faites des gargarismes avec de l'eau salée tiède en cas de maux de gorge. Vous pouvez aussi utiliser un humidificateur : l'air humide contribuera à l'apaisement de votre toux.

Bien que les médicaments n'accélèrent pas la guérison d'un rhume, certains en atténuent les symptômes, notamment :

  • les décongestionnants nasaux offerts en comprimés, en vaporisateur ou en gouttes. Les personnes ayant une affection cardiaque, une pression artérielle élevée, un trouble de la thyroïde, un diabète, un glaucome, une hypertrophie de la prostate, ainsi que les femmes enceintes, ou qui allaitent, devraient consulter un médecin avant de prendre ces médicaments. Les décongestionnants nasaux en vaporisateur et en gouttes ne devraient pas s'employer pendant plus de 3 jours afin d'éviter le risque d'une aggravation de la congestion par effet rebond;
  • les médicaments qui calment la toux (les antitussifs) et renferment habituellement du dextrométhorphane.* Vous pouvez les obtenir en vente libre et, à moins d'un avis contraire du médecin, ces antitussifs ne doivent être pris qu'en cas de toux « sèche ». Si la toux est « grasse », c'est-à-dire si elle produit du mucus, vous devrez éviter ce type de médicaments. En effet, il vaut mieux expulser le mucus en toussant, plutôt que de le voir s'accumuler dans les poumons où il risque de causer des complications. Les personnes qui ont une toux productive en plus d'une autre affection telle l'asthme ou une MPOC (par ex.  une bronchite chronique ou un emphysème) devraient consulter un professionnel de la santé avant d'employer du dextrométhorphane. On ne dispose pas de preuves solides selon lesquelles la codéine et l'hydrocodone atténuent la toux associée à un rhume banal.
  • les expectorants fluidifient les sécrétions à l'origine de la congestion;
  • les antihistaminiques assèchent un écoulement nasal, mais pourraient aggraver la congestion. Les personnes ayant une affection pulmonaire chronique, un glaucome ou des difficultés à uriner en raison d'une hypertrophie de la prostate doivent demander conseil à leur médecin avant de prendre des antihistaminiques;
  • les analgésiques, ou médicaments antidouleur (par ex. l'acétaminophène, l'acide acétylsalicylique ou AAS et l'ibuprofène) peuvent être pris pour soulager la fièvre et la douleur associées au rhume banal. Les personnes âgées de 18 ans, ou plus jeunes, ne devraient pas employer l'AAS. Celles qui font de l'asthme, ou qui ont un ulcère gastroduodénal, ne doivent pas utiliser l'AAS ni l'ibuprofène, sauf sur avis contraire de leur médecin.

Santé Canada ne recommande pas l'usage des médicaments contre la toux et le rhume pour les enfants de moins de 6 ans. Il y a peu de données qui attestent leur efficacité et quelques rares cas d'effets secondaires graves ont été rapportés, surtout lorsque des doses excessives avaient été données.

Beaucoup de médicaments contre le rhume renferment plusieurs substances médicamenteuses. À moins que votre médecin ou un pharmacien ne vous le recommande, ne prenez pas plusieurs médicaments contre le rhume à la fois. Vous éviterez ainsi de recevoir une trop grande quantité de médicaments.

Des doses de vitamine C de 200 mg par jour, prises avant la survenue d'un rhume, peuvent diminuer la durée et la gravité du rhume. De fortes doses de vitamine C prises lorsque les symptômes du rhume apparaissent n'entraînent pas une diminution de la gravité ni de la durée des symptômes. Par ailleurs, des allégations ont été faites au sujet de l'échinacée en ce qui concerne la prévention et le traitement du rhume, mais elles ne sont soutenues que par un faible nombre d'études scientifiques. Certaines données portent cependant à croire que l'extrait de ginseng nord-américain, lorsqu'il est pris quotidiennement, pourrait réduire le nombre, la durée et la gravité du rhume des personnes qui en ont au moins 2 par an.

La meilleure façon de prévenir le rhume est le lavage des mains fréquent à l'eau chaude et au savon, surtout après avoir touché des objets susceptibles d'héberger le virus. N'oubliez pas de faire durer le lavage pendant au moins 15 secondes et de laver toute la surface des mains. Si vous ne pouvez pas vous procurer de l'eau et du savon, vous pouvez les nettoyer avec une solution désinfectante à base d'alcool, en les frottant jusqu'à ce que le produit se soit évaporé.

Vous pouvez également éviter les contacts directs avec les personnes enrhumées, surtout au tout début du rhume. En outre, abstenez-vous de vous frotter le nez et les yeux avec les mains. Des exercices appropriés, du repos et une bonne alimentation contribueront à renforcer le système de défense de votre organisme qui sera en mesure de repousser les invasions des virus du rhume.

Si vous avez un rhume, couvrez votre bouche et votre nez avec un mouchoir en papier lorsque vous éternuez ou toussez, puis jetez le mouchoir. Si vous n'avez pas de mouchoir en papier, couvrez-vous la bouche avec le creux du coude plutôt qu'avec vos mains lorsque vous toussez, de cette façon vous éviterez de procurer un terrain de reproduction au virus susceptible de contaminer facilement d'autres surfaces.