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Pourquoi la diarrhée frappe-t-elle?

Si vous souffrez de diarrhée, vous voulez peut-être savoir ce qui est à l'origine de votre trouble. Comprendre les causes de la diarrhée est une étape clé vers son soulagement. Dans bien des cas, on détermine le traitement en fonction de la cause.

Si votre diarrhée est apparue depuis 14 jours ou moins, les causes les plus probables comprennent une infection, quelque chose dans votre alimentation, le stress, la menstruation ou la prise d'un nouveau médicament.

Infections et voyage : La diarrhée est souvent causée par des infections d'origine bactérienne, virale ou parasitaire, surtout durant un voyage. Les diarrhées causées par une infection virale sont parfois appelées « grippes intestinales » bien que le virus de la grippe ne soit pas en cause. Les virus couramment responsables des diarrhées sont le virus de Norwalk et le rotavirus. Quant aux bactéries fréquemment associées à la diarrhée, mentionnons E. coli, salmonella, et campylobacter. On contracte une infection par l'ingestion d'aliments ou de boissons contaminés, le fait de toucher des surfaces contaminées ou le contact étroit avec une personne infectée. Pour vous protéger des infections, lavez-vous les mains avant de manger ou de vous toucher le visage, ainsi qu'après avoir utilisé les toilettes. Pendant les voyages, évitez les glaçons, optez pour l'eau embouteillée, des boissons gazeuses ou de la bière. Pelez vos fruits et ne consommez que des aliments bien cuits et chauds fumants. Évitez les crustacées et les aliments vendus par des marchands ambulants.

Aliments et excès alimentaires : Comme vous l'avez vu, les aliments peuvent transmettre des infections qui provoquent la diarrhée. Mais saviez-vous qu'on peut aussi attraper la diarrhée à partir de certains aliments? Ainsi, les édulcorants artificiels (p. ex., le mannitol et le sorbitol), qui entrent dans la composition des diètes ou des aliments sans sucre, peuvent donner la diarrhée si vous en consommez trop. Ces substances attirent une plus grande quantité d'eau dans vos intestins, ce qui explique la formation de selles plus molles, et par conséquent, l'apparition d'une diarrhée. Les allergies et les intolérances alimentaires, comme l'intolérance au lactose ou au gluten, peuvent aussi provoquer la diarrhée. S'il vous arrive souvent d'avoir une diarrhée après avoir consommé un certain type d'aliment, il se peut que vous ayez une intolérance alimentaire. Par ailleurs, les excès alimentaires, surtout s'il s'agit de plats épicés, d'aliments riches en sucre ou contenant des édulcorants artificiels (comme le sorbitol), peuvent causer une diarrhée. Un excès d'alcool aurait les mêmes conséquences. Dites-vous que la modération a meilleur goût.

Stress : Le stress et la nervosité peuvent causer la diarrhée. Quel est le lien entre le stress et la diarrhée? Les mouvements intestinaux peuvent être accélérés par le stress, ce qui laisse moins de temps à la réabsorption de l'eau dans le corps; il en résulte alors des selles aqueuses.

Menstruation : Parfois, la diarrhée peut avoir un lien avec le cycle menstruel chez les femmes. Elle peut apparaître soit avant soit après la menstruation.

Course : Les coureurs peuvent éprouver « la diarrhée du coureur » – émission de selles molles durant ou juste après une course. On ignore la cause exacte de cette diarrhée, mais il est possible que la course stimule les mouvements intestinaux ou accélère la transition des aliments dans le tube digestif.

Médicaments : La prise d'un nouveau médicament peut parfois provoquer une diarrhée. Les antibiotiques sont souvent associés à une diarrhée, qui commence quelques jours après le début du traitement et disparaît à l'arrêt de celui-ci. Certains médicaments utilisés dans le traitement du diabète, des troubles cardiaques, du cancer et de l'infection par le VIH peuvent aussi entraîner de la diarrhée. Voyez avec votre médecin ou votre pharmacien lequel de vos médicaments pourrait s'accompagner de diarrhée.

Si votre diarrhée est apparue il y a deux semaines ou moins, pensez aux récents changements ou aux nouveautés dans votre vie. Cela peut aider à cerner la cause de votre diarrhée.

Une diarrhée qui persiste plus de deux semaines pourrait révéler un problème de santé sous-jacent. Consultez votre médecin pour déterminer ce qui pourrait être à l'origine de votre diarrhée. Parmi les causes possibles, mentionnons le syndrome du côlon irritable (SCI), la maladie inflammatoire de l'intestin, un apport sanguin inadéquat aux intestins, un trouble dans l'absorption des nutriments, une infection de longue date, ou une allergie ou une intolérance alimentaire. Une diarrhée de longue durée peut aussi être causée par la chimio- ou la radiothérapie.

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Comment soulager la diarrhée

Que pouvez-vous faire pour soulager la diarrhée?

Tout d'abord, il faut décider si vous devez consulter un médecin.

Vous devriez consulter votre médecin dans les circonstances ci-après :

  • une fièvre supérieure à 38.5 °C (101.3 °F);
  • une douleur sévère à l'estomac, une diarrhée sanglante, ou des selles noires;
  • des selles molles et jaunes;
  • des selles blanches, grises ou graisseuses;
  • vous prenez un antibiotique ou un autre type de nouveau médicament;
  • des vomissements qui vous empêchent de garder les liquides que vous ingérez;
  • de trop nombreuses émissions fécales, par ex. plus de 6 par jour;
  • la déshydratation (les symptômes comportent de la faiblesse, la soif, des étourdissements, une bouche sèche ou des émissions d'urine plus rares);
  • une diarrhée qui dure depuis plus de 48 heures (ou 24 heures dans le cas des bébés).

Si votre enfant présente l'un des symptômes ci-dessus ou s'il vomit depuis plus de 4 heures ou encore s'il a moins de 6 mois, une visite chez le médecin s'impose.

Autrement, votre diarrhée peut être soignée à la maison. Voici les soins recommandés :

Essayez un traitement sans ordonnance. Plusieurs médicaments contre la diarrhée sont vendus sans ordonnance, dont le lopéramide (ImodiumMC;), l'attapulgite (Kaopectate®;), et le sous-salicylate de bismuth (Pepto-Bismol®).

Comment ces médicaments agissent-ils? Normalement, l'eau est réabsorbée dans le corps à mesure que les aliments s'acheminent dans les intestins. Dans la diarrhée, les mouvements intestinaux sont trop rapides pour permettre une réabsorption suffisante de l'eau. Comme le liquide demeure dans les selles, nous avons des selles liquides et molles. Chaque médicament contre la diarrhée a un mode d'action légèrement différent. Le lopéramide ramène les mouvements intestinaux à un niveau normal pour permettre la réabsorption de l'eau et, par conséquent, la formation de selles plus solides. L'attapulgite absorbe l'excès de liquides dans l'intestin, ce qui donne lieu à la formation de selles plus solides. Ce médicament peut être pris pendant au plus deux jours. Quant au bismuth, il réduit l'inflammation, tue certaines bactéries qui peuvent causer la diarrhée, et empêche le corps de libérer davantage de liquide dans les intestins.

Prévenez la déshydratation, c'est l'un des dangers associés à la diarrhée. Si elle est assez sévère, la diarrhée peut mener à l'évanouissement, des battements cardiaques irréguliers et d'autres complications. La réhydratation fait partie des soins essentiels de la diarrhée, car elle aide à réduire le risque de déshydratation. Durant une diarrhée, l'élimination plus rapide des liquides ainsi que des sels importants, appelés électrolytes, est à l'origine de la déshydratation. Vous pouvez vous hydrater en buvant beaucoup de liquides clairs. Les enfants et les personnes âgées risquent davantage de souffrir  de déshydratation, alors il est très important de veiller à cet aspect lorsqu'ils ont la diarrhée. Il se peut que les enfants et les personnes âgées aient besoin d'une solution de réhydratation orale spéciale (comme Gastrolyte® ou Pedialyte®), que vous trouverez à la pharmacie ou à l'épicerie locale. Demandez à votre pharmacien quelle est la quantité de solution de réhydratation recommandée par jour.

Appelez votre médecin si votre état ne s'améliore pas. Habituellement, votre diarrhée diminue en une journée ou deux. Toutefois, si vous remarquez un changement et l'apparition d'un des symptômes ci-dessus (fièvre élevée, selles sanglantes ou douleurs intenses à l'estomac), si votre apport de liquide ne semble pas suffisant pour vous hydrater, ou si les traitements essayés ne semblent pas avoir produit d'effet, communiquez aussitôt que possible avec votre médecin. Selon votre situation, le médecin pourrait recommander d'autres traitements, y compris des médicaments d'ordonnance.

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Vérifiez vos connaissances sur la diarrhée!

Vrai ou faux? On devrait toujours laisser la diarrhée se résoudre d'elle-même.

C'est faux. Il existe une théorie voulant que la diarrhée aide le corps à se protéger en éliminant les bactéries, les virus, les parasites et les toxines, mais les données actuelles ne sont pas suffisantes pour montrer que la diarrhée est toujours un mécanisme de protection efficace. Ainsi, dans beaucoup de cas, il n'est pas nécessaire de laisser la diarrhée évoluer et se résorber d'elle-même. Vous pouvez traiter la diarrhée à l'aide de médicaments vendus sans ordonnance. Cependant, une consultation médicale s'impose si vous faites de la fièvre, avez des douleurs intenses à l'estomac, une diarrhée sanglante, des selles noires, des vomissements sévères, ou plus de 6 selles par jour (voir « Comment soulager la diarrhée » pour connaître d'autres situations où vous devez consulter le médecin). Les enfants atteints de diarrhée doivent toujours être vus par un médecin s'ils ont moins de 6 mois, vomissent depuis plus de 4 heures ou présentent l'un des symptômes énumérés plus haut.

Vrai ou faux? Des médicaments peuvent causer la diarrhée.

C'est vrai. La diarrhée peut être un effet secondaire de beaucoup de médicaments. Certains médicaments sont plus fréquemment associés à la diarrhée, comme les antibiotiques, les médicaments qui soulagent les brûlures (aigreurs) et les ulcères d'estomac, les médicaments contre le cancer et les médicaments anti-inflammatoires non stéroïdiens (appelés aussi AINS, comme l'ibuprofène et le naproxène). Si vous faites de la diarrhée après avoir commencé un nouveau médicament, vérifiez avec votre médecin ou votre pharmacien.1

Vrai ou faux? Si vous avez plus d'une émission de selles par jour, vous avez la diarrhée.

C'est faux. Beaucoup de gens pensent que « une fois par jour » est la fréquence normale pour les mouvements intestinaux, mais la normale se situe entre 3 fois par jour et 3 fois par semaine. Alors si vous allez à la selle plus d'une fois par jour, vous n'avez pas nécessairement la diarrhée. On parle de diarrhée quand vos selles sont molles, liquides et plus fréquentes qu'à l'habitude.

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Des faits intéressants à propos de la diarrhée

Quelques faits sur la diarrhée et votre tube digestif :

  • La diarrhée causée par certaines infections peut faire perdre jusqu'à 20 litres de liquide par jour.
  • Un épisode de diarrhée dure généralement de 1 à 2 jours. Pour certaines personnes, la diarrhée dure plus longtemps à cause de problèmes de santé sous-jacents.
  • L'intestin humain moyen fait environ 8 mètres de long.

Des faits sur les causes de la diarrhée :

  • Vous êtes peut-être au courant des récentes éclosions dans certains hôpitaux d'une forme grave de diarrhée appelée colite à C. difficile, qui peut entraîner fièvre, douleurs abdominales et déshydratation sévère. Mais saviez-vous que cette infection, bien qu'elle ne frappe pas les personnes en santé, peut être propagée par ces dernières si elles ne se lavent pas les mains adéquatement?
  • Si vous souffrez fréquemment de diarrhée, vous avez peut-être une intolérance alimentaire. L'intolérance aux produits laitiers (intolérance au lactose) et au blé (intolérance au gluten) peut causer la diarrhée.

Des faits sur le traitement de la diarrhée :

  • On vous a peut-être dit qu'il est préférable de laisser la diarrhée se résoudre d'elle-même au lieu de la traiter. Mais à l'exception de quelques cas où vous devez consulter le médecin (voir « Comment soulager la diarrhée » pour en savoir plus), vous pouvez traiter la diarrhée chez vous à l'aide de médicaments vendus sans ordonnance.
  • Le « nettoyage du côlon » est souvent perçu comme étant le remède de toutes sortes de maladies, y compris la diarrhée. Cependant, les régimes visant à nettoyer le côlon contiennent souvent de grandes quantités de laxatifs, qui peuvent mener à une diarrhée sévère et à la déshydratation. En général, ces traitements ne sont pas recommandés, sauf quand vous vous préparez pour une opération ou un examen médical et devez nettoyer votre côlon.
Si vous avez des questions sur la diarrhée ou son traitement, adressez-vous à votre médecin ou à votre pharmacien.

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En savoir plus sur la diarrhée

Vous recherchez des ressources supplémentaires sur la diarrhée? Visitez les sites Web suivants pour en apprendre davantage :

Pour en savoir plus sur la prévention et le traitement de la diarrhée, adressez-vous à votre médecin ou à votre pharmacien.

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