Description

L'agoraphobie, qui signifie « peur de la place du marché » en grec, est un type de trouble anxieux. Les personnes qui en sont atteintes ressentent une anxiété intense dans certains lieux (par ex. des endroits ou des espaces publics où des foules se rassemblent) d'où il pourrait leur être difficile de s'échapper. Il en résulte un sentiment de panique.

Les longues files d'attente dans les banques ou les magasins, les autobus ou les métros sont des exemples des lieux qui posent problème aux personnes atteintes d'agoraphobies. Elles finissent souvent par éviter ces situations ou elles s'y rendent en compagnie de quelqu'un avec qui elles se sentent « en sécurité ». Dans les cas extrêmes, ces personnes se confinent chez elles, terrifiées à l'idée de se rendre quelque part en public.

L'agoraphobie est plus fréquente chez les femmes que chez les hommes.

Causes

Dans beaucoup de cas, l'agoraphobie survient après une attaque de panique (le trouble panique). Celle-ci est caractérisée par une terreur intense et accablante accompagnée de symptômes physiques tels que la transpiration, des étourdissements, des palpitations et un essoufflement.

Bien que les attaques de panique soient imprévisibles, la personne atteinte apprend à éviter la situation qui semble avoir déclenché l'épisode, par peur d'en subir un autre. Une autre personne peut tout simplement se sentir mal à l'aise dans des situations agoraphobes, sans avoir jamais subi une attaque de panique et sans jamais éprouver une telle attaque. Pour un petit nombre de personnes, un trouble panique se déclarera vraiment.

Symptômes et Complications

L'agoraphobie peut apparaître soudainement ou se développer graduellement, surtout entre 18 ans et 35 ans. Il s'agit d'une réaction physique et émotionnelle face à une situation précise qui déclenche la peur. Les symptômes comportent :

  • un intense sentiment de panique, de crainte, de terreur ou d'horreur;
  • l'admission que l'anxiété est exagérée et l'incapacité de la raisonner;
  • une accélération du rythme cardiaque, un essoufflement, des tremblements et le besoin irrésistible de fuir la situation – toutes les réactions physiques associées à une peur extrême;
  • le déploiement de stratégies très élaborées pour éviter la situation qui provoque la peur.

Sans traitement, l'agoraphobie évolue habituellement avec une intensité variable et peut même disparaître spontanément. Si cette affection perturbe votre vie professionnelle et sociale ou vous empêche de mener une vie normale, vous devriez consulter un médecin pour qu'il vous procure l'aide dont vous avez besoin.

Diagnostic

Comme c'est le cas avec la plupart des troubles mentaux, on ne peut recourir aux analyses sanguines ni à des méthodes « sûres et rapides » pour diagnostiquer l'agoraphobie. Un médecin doit poser beaucoup de questions pour déterminer si vous présentez les signes et les symptômes d'agoraphobie et pour s'assurer que vous ne souffrez pas d'un autre problème de santé mentale.

Il importe en particulier de distinguer l'agoraphobie de la phobie sociale (un trouble anxieux social) qui pousse la personne atteinte à ne fuir que les situations sociales où elle a peur d'être embarrassée – les interventions thérapeutiques contre une phobie sociale et l'agoraphobie sont différentes.

En outre, il est important de vérifier si l'anxiété n'est pas causée par un médicament, une toxicomanie ou une surconsommation de médicaments, ou encore un problème de santé. Un médecin peut décider d'orienter la personne qui le consulte vers un psychiatre ou un autre thérapeute spécialisé dans le dépistage et le traitement des troubles anxieux, y compris l'agoraphobie.

Traitement et Prévention

Parmi les traitements utiles pour l'agoraphobie, on retrouve la psychothérapie et la pharmacothérapie. La psychothérapie, souvent appelée thérapie par la parole, nécessite un dialogue avec un thérapeute pour aider à réduire l'anxiété. La thérapie cognitivo-comportementale (TCC) est une méthode efficace pour le traitement des désordres anxieux comme l'agoraphobie. La TCC agit en vous enseignant des habiletés spécifiques qui vous aideront à changer les pensées qui provoquent votre affection.

Votre médecin peut, en plus de vous traiter par psychothérapie, vous prescrire des médicaments de la classe des antidépresseurs ou des anxiolytiques.

Évidemment, peu importe le type de traitement, celui-ci doit être entrepris par un thérapeute qualifié en qui la personne qui souffre d'agoraphobie peut avoir une entière confiance.

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