La labyrinthite est une inflammation de l'oreille interne. Le labyrinthe est une structure qui se trouve tout juste à l'intérieur du crâne et qui est constituée de tubes et de sacs remplis de liquide. Il contient 2 organes importants : la cochlée, qui est nécessaire à l'ouïe et les organes servant à l'équilibre (formant le système vestibulaire) qui signalent à une personne dans quelle position se trouve sa tête et quels mouvements elle effectue, même lorsque ses yeux sont fermés. L'un ou l'autre de ces organes, ou les deux, peuvent être affectés. L'ensemble du labyrinthe mesure moins de 1,25 cm (½ po), une infection peut donc se propager facilement dans les organes qu'il comporte.

L'oreille interne contient également un faisceau de nerfs menant de ces organes au cerveau. L'inflammation de ces nerfs s'appelle une neuronite vestibulaire (ou une névrite vestibulaire). Il est souvent impossible de déterminer si le siège de l'inflammation est le labyrinthe ou les nerfs.