Le médecin vérifiera pour voir si tirer le lobe de l'oreille légèrement ou pousser le tragus (petit pavillon de l'oreille juste devant l'ouverture du canal) cause une douleur. Si c'est le cas, il s'agit très certainement d'une infection externe (oreille du nageur) et non d'une otite moyenne. L'oreille du nageur d'origine fongique plus rare est généralement moins douloureuse.

On n'effectue une culture en laboratoire pour isoler l'organisme responsable que lorsque le traitement ne semble pas donner de résultat.