Par définition, une femme est « ménopausée » lorsqu'elle n'a pas eu ses menstruations pendant au moins 12 mois d'affilée, mais le processus aboutissant à la ménopause peut durer de nombreuses années.

La ménopause peut être naturelle ou induite. La ménopause naturelle fait partie du processus normal du vieillissement et se produit lorsque les ovaires ont cessé de sécréter un ovule par mois. La ménopause induite consiste en l'ablation chirurgicale des ovaires ou elle se produit lorsque les ovaires cessent de fonctionner à la suite de lésions liées à la chimiothérapie ou à la radiothérapie. Après la ménopause, une femme ne peut plus tomber enceinte en ayant des relations sexuelles.

Les changements corporels sont principalement dus aux hormones œstrogène et progestérone. Pendant les années qui précèdent la ménopause, votre corps produit graduellement une quantité inférieure de ces hormones, lesquelles étaient importantes pendant que vous étiez en âge de procréer. Leurs concentrations fluctuent davantage, et vos menstruations deviennent irrégulières. Cette partie de la vie d'une femme, qui débute généralement à 45 ans environ, s'appelle périménopause. Elle dure habituellement cinq ans, mais elle peut aussi durer jusqu'à huit ans ou seulement deux ans.

En moyenne, les femmes atteignent la ménopause à l'âge de 51 ans. Le nombre de femmes devenant ménopausées est en hausse : en l'an 2026, on estime que 7,9 millions de Canadiennes auront plus de 50 ans.